Sant Sebastià fou l’antic patró de Reus. Com moltes altres poblacions, la vila de Reus celebrava la seva festa major d’hivern el 20 de gener i la d’estiu, per Sant Pere, el 29 de juny. La festa major de Sant Pere ha arribat fins als nostres dies com la principal celebració de la ciutat, mentre que la de Sant Sebastià va perdre el seu caire de festa major a la segona meitat del segle xviii, tot i que es va conservar en el calendari com a data tradicional d’inici del Carnaval fins al primer terç del segle xx. Fins aquell moment, a la Casa de la Vila hi havia dos quadres de considerables dimensions, figurant sant Pere i sant Sebastià.

Sant Sebastià era invocat com a protector contra les epidèmies, especialment la pesta. Al segle xvii, des de Roma es va decretar que cada població només podia tenir una sola festa votada. El 20 de gener de 1668, el consell municipal acordà que la festa votada de Reus seria la de Sant Sebastià. El 1684, la vila va fer gestions per a obtenir una relíquia del sant, obtenint una part de la que es conservava a la vila prioratina de Gratallops. Malgrat tot, però, la festa va anar perdent importància, segurament perquè el sant es va veure desplaçat en la seva devoció específica per la Mare de Déu de Misericòrdia.

El quadre, un oli sobre tela, és obra de fra Joaquim Juncosa (1631-1708), natural de Cornudella de Montsant i frare d’Escaladei. És considerat un dels millors pintors catalans de la segona meitat del segle xvii. El “Martiri de sant Sebastià” fou pintat pels volts de l’any 1689. La restauració ha consistit en reforçar la tela i consolidar i reintegrar la pintura, que estava molt esquarterada.

El quadre que, al seu valor artístic afegeix ser un element representatiu de la història de la ciutat, es podrà veure en la futura exposició permanent del Museu.